Los artrópodos: los seres vivos más exitosos

Cuando los seres humanos nos miramos en el espejo, vemos reflejado al organismo perfecto: nuestra biología es tan compleja, y nuestra fisiología está tan sumamente calibrada, que nos vemos como la cúspide de la batalla evolutiva. Tanto es así, que nos hemos tenido que inventar a dioses para explicar esta obra que es el Hombre.

Para la biología, sin embargo, el ser humano y sus parientes más cercanos ni siquiera pertenecen a un grupo relevante: los primates son un orden de animales pequeño dentro de la clase Mammalia, no hablemos ya del filo Chordata. Cabe aclarar, que la biología considera a un grupo de animales “exitoso” en función de su diversidad: si un grupo de organismos puede adaptarse muy bien al ambiente (y a los cambios de éste), cabe esperar que con el tiempo se diversifique. Ésta es la medida del éxito de la evolución: la diversidad, y no la compleljidad. Los diseños más simples suelen ser los mejores, dicen.

Y aquí llega la pregunta: ¿cuál es el grupo de organismos más diverso?

Pero esta es una pregunta trampa: no podemos comparar grupos de organismos que están a diferente altura taxonómica. La pregunta: ¿qué grupo es más diverso, las aves o las bacterias? es una soberana estupidez. Las bacterias constituyen un dominio (el grado taxonómico más alto), mientras que las aves son sólo una clase. Claro que las bacterias son más diversas que las aves.

taxonomy

Pero hay un grupo de organismos que es capaz de competir de tú a tú (y ganar) con el gran dominio de las bacterias. Los artrópodos son unos organismos eucariontes más diversos que los otros dos grandes dominios juntos (Bacteria y Archaea). Por eso mismo, les doy la medalla a los organismos más exitosos. Ganan en cada categoría taxonómica: son el filo de animales más diverso de todos, si constituyeran un reino por sí solos, serían también el más diverso, y así la cosa continúa.

Para ponerlo en números (aunque son estimaciones), veamos qué dice la Wikipedia:

Diversidad_seres_vivos

De aquí, Ácaros, Insectos y Crustáceos son Artrópodos.

Los Artrópodos

Vamos a ver entonces qué son los artrópodos. Estas son las características más importantes:

  • Tienen un exoesqueleto de quitina que mudan, participando una hormona derivada de la ecdisona (pertenecen al clado Ecdisozoa)
  • Están segmentados
  • Cuerpo organizado en regiones de segmentos, llamadas tagmas
  • Sistema circulatorio abierto: la sangre no circula por dentro de vasos sanguíneos todo el tiempo, sino que ésta se distribuye por cavidades corporales
  • Presentan apéndices articulados (lo que llamamos patas), formados por segmentos que permanecen unidos por membranas. Esto es lo que hace que se muevan como robots

Dentro de los artrópodos, encontramos muchos otros grupos de organismos relativamente grandes. Vamos a hacer un pequeño tour, para ver cuál es la obra maestra de la evolución.

Subtipo Quelicerados

SeaSpiderAquí encontramos a las arañas, los escorpiones, los ácaros y las bestias del averno conocidas como picnogónidos. Todos comparten una característica exclusiva dentro de los artrópodos: la ausencia de antenas. Además, tienen un par de apéndices orales llamados quelíceros, que hacen las funciones de mandíbulas, ya que carecen de éstas. En las arañas están conectados a una glándula venenosa.

Subtipo Miriápodos

scolopendraSon los ciempiés, milpiés y demás artrópodos con muchas patas. Se caracterizan precisamente por eso (por tener muchas patas) y por las forcípulas, que son unos apéndices incrustados en la cabeza.

Subtipo Crustáceos

isopodoTienen el cuerpo organizado en tres tagmas o partes (Cefalon, Pereion y Pleon), pero pueden variar entre grupos de crustáceos. Ya lo sabemos todos, pero en este grupo encontramos langostas, cangrejos, langostinos, el krill y otros muchos más. Si bien la mayoría son acuáticos, algunos respiran perfectamente fuera del agua, como los isópodos terrestres.

Subtipo Hexápodos

insect_eyesGrupo más diverso de todos por tener dentro de sí al caballo ganador: los insectos. Tienen seis patas, y son fáciles de diferenciar de los demás precisamente por eso.

Aquí una pequeña imagen de mis apuntes de zoología, para que se vea su diversidad:

Insectos

Y ahora llega la pregunta. ¿Por qué son tan diversos los artrópodos? Pues no se sabe exactamente, porque es posible que se deba a multitud de causas. Una cosa sí está clara: son tan diversos, en gran parte, porque dentro de este grupo están los insectos.

¿Y entonces, por qué son tan diversos los insectos? Para esta pregunta sí hay algunas respuestas.

En primer lugar, por las alas. Los insectos son los únicos invertebrados con alas, y la mayoría las conservan. Las alas no son una tontería en términos evolutivos: permiten llegar a multitud de ambientes de otra manera inaccesibles, y son una fuente de diversidad enorme. No por nada, las aves son los tetrápodos más diversos.

En segundo lugar, los insectos han coevolucionado con las plantas con flores, las angiospermas. Debido a su función de polinizadores, diferentes insectos se han asociado con plantas, y han evolucionado juntos. La coevolución es una gran forma de aumentar la diversidad: permite a los insectos y a las plantas especializarse, cambiando con el tiempo.

Los humanos no sólo no somos la obra maestra de la evolución, sino que ésta son las hormigas, los escarabajos y los cortapichas. Organismos pequeños, con exoesqueleto, alados, completamente agujereados y que tienen mandíbulas hechas con patas.

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