¿Sirven los virus para curar el cáncer?

Post adaptado de un trabajo realizado junto a Zoé BoyervirusesEstamos acostumbrados a relacionar a los virus con enfermedades, epidemias y apocalipsis zombis. Y no es para menos: los virus producen enfermedades tan terribles como la polio o el SIDA. Sin embargo, contar sólo esta parte de la historia es no contarla toda. Los virus pueden servir para muchas cosas. Y una muy importante es que pueden servir para curar.

vaccinesDesde hace ya mucho tiempo que se usan los virus para prevenir enfermedades. Precisamente aquellas que ellos mismos provocan. Utilizamos virus inactivados (que no pueden infectar), o virus atenuados (que infectan pero no producen enfermedad) para vacunarnos. Pero en este post hablaré de cómo utilizar los virus como herramientas terapéuticas para curar el cáncer.oncolytic_virotherapyLa evolución ha estado creando durante millones de años unas armas biológicas muy potentes que son capaces de reconocer ciertos tipos celulares con mucha precisión, entrar dentro de estas células, multiplicarse y reventarlas. La viroterapia oncolítica consiste en utilizar esas armas, reprogramándolas, para que ataquen a las células que nos interesan: las cancerosas.

Los tratamientos como la quimioterapia tienen un inconveniente muy grande: producen muchos efectos secundarios porque, a parte de hacer daño a las células del tumor en cuestión, también atacan a las sanas. La especificidad de los virus, en cambio, puede ser asombrosa: debido a que los virus reconocen unas pocas moléculas de superficie para elegir a su futura presa, podemos conseguir virus que ataquen solamente a las células tumorales. Pero los virus no son unas armas contra el cáncer tan buenas (al menos en teoría) sólo por eso. Estos seres subcelulares no sólo matan a las células, sino que se reproducen en ellas, liberando grandes cantidades de viriones hijos. Éstos últimos, a su vez, podrán empezar el proceso de nuevo. Es decir, con una pequeña dosis de virus podemos conseguir verdaderos ejércitos buscando y destruyendo a las células tumorales.

viroterapia

¿Cómo hacemos para que un virus infecte específicamente a células cancerosas?

A pesar de que hay virus que ya de por sí, de forma natural, infectan sólo a células cancerosas, la mayoría de los virus oncolíticos que se utilizan provienen de laboratorios. Hay varias formas de conseguir esta especificidad:

Targeting transcripcional

targeting_transcripcional

Consiste en poner un gen de una proteína esencial del virus, bajo el control de un promotor que sabemos que sólo estará activo en células tumorales. Pasará lo siguiente:

  • Cuando el virus entre en una célula sana, una de las proteínas que necesita para replicarse no estará, ya que el promotor que controlará su expresión no estará activo. De esta forma, el virus no podrá completar su ciclo, y la célula sana quedará intacta.
  • Si el virus entra en una célula tumoral, el promotor estará activo y se transcribirán todas sus proteínas. No tendrá ningún problema, se replicará y acabará matando a la célula.
Targeting traduccional

Targeting_traduccionalEste tipo de targeting se basa en el hecho de que muchas células cancerosas tienen las vías para producción de interferón mutadas, y por lo tanto, no son capaces de sintetizar esta molécula. Podemos coger en el laboratorio y modificar a un virus para que induzca una gran producción de interferón en la célula hospedadora. Así, cuando el virus entre en una célula sana, se producirá mucho interferón y el virus no podrá seguir infectando aquel tejido. En cambio, en una célula cancerosa, ya que ésta no podrá producir interferón, no pasará nada y el virus podrá replicarse.

Targeting pro-apoptótico

targetingg_proapoptoticoEste es complicado. Se basa en dos conceptos:

  • Las células cancerosas tienen mutaciones que les impiden iniciar el programa de suicidio celular o apoptosis.
  • Algunos virus, para poder replicarse, necesitan inhibir la apoptosis con proteínas anti-apoptóticas. De no tenerlas, las células entrarían en el programa de suicidio y los virus no tendrían tiempo de replicarse dentro de ellas.

Lo que podemos hacer en el laboratorio es coger uno de estos virus y mutarle el gen que codifique para una de estas proteínas antiapoptóticas. De este modo, en las células sanas, los virus no podrán evitar que su hospedadora entre en el programa de suicidio. En cambio, en las células cancerosas no habrá problema: éstas no tienen programa de suicidio celular.

Targeting transduccional

targeting_transduccional

Este tipo de targeting consiste en el reconocimiento, por parte de los virus, de estructuras presentes en la membrana de células tumorales pero no en la membrana de las sanas. El fácil al final siempre sube la moral 🙂

¿Qué problemas presenta este tipo de terapia?

Presenta varios, pero el más importante, es el del sistema inmune. Uno no puede introducir cientos, miles o vete a saber tú cuántos virus en el cuerpo de una persona y esperar que no pase nada. El virus tendrá un tiempo limitado: desde el momento en el que entra en el organismo, todas las armas del sistema inmune empezarán a afilarse. Así que, para que la terapia oncolítica sea efectiva, es necesario que, o bien que el virus mate muy rápido a las células cancerosas, o bien que el sistema inmune vaya muy lento erradicando la infección. O ambas. Hay varias estrategias para esto, pero no lo explicaré. En los comentarios estarán las fuentes, para quien quiera consultarlo.

Estrategias

¿Pero esto funciona?

Mirando la teoría todo era muy bonito, pero la realidad no lo es tanto. Muchos virus oncolíticos no funcionan y no pasan los ensayos clínicos. Pero algunos pocos sí. No sólo eso, sino que en China tenemos Oncorine a la venta, un virus oncolítico. En Letonia tenemos el Rigvir, otro más. Y en USA la FDA está ya cerca de aprobar al virus T-Vec, que ha resultado eficaz en ensayos clínicos de fase III.

No, los virus oncolíticos no son LA cura del cáncer. Pero es que probablemente LA cura no exista, quizás es una quimera. Lo que sí son los virus oncolíticos es una nueva terapia contra el cáncer, efectiva en muchos casos y más segura que la quimioterapia. Pero no son la panacea: el cáncer seguirá con nosotros mucho más tiempo.

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3 pensamientos en “¿Sirven los virus para curar el cáncer?

  1. FUENTES:

    Amgen Announces Top-Line Results Of Phase 3 Talimogene Laherparepvec Trial In Melanoma:
    http://www.amgen.com/media/media_pr_detail.jsp?releaseID=1798143

    Gene medicine for cancer treatment: Commercially available medicine and accumulated clinical data in China
    http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC2761194/

    Oncolytic adenovirus: preclinical and clinical studies in patients with human malignant gliomas:
    http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC2935304/

    Oncolytic Enteroviruses
    http://www.virotherapy.eu/publications/preclinical/oncolytic-enteroviruses-2012.pdf

    Oncolytic Virotherapy: Molecular Targets in Tumor-Selective Replication:
    http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC2888475/

    Oncolytic Virus Therapy of Glioblastoma Multiforme – Concepts and Candidates:
    http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC3632333/

    Oncolytic viruses & their specific targeting to tumour cells:
    http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC3516024/

    Systemic Delivery of Oncolytic Viruses: Hopes and Hurdles
    http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC3287020/

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