Los eucariotas: esos grandes desconocidos

Como puede observarse en el Árbol de la Vida que se encuentra en esta página, (cuya fuente desconozco y estaría encantado de adjuntar si alguno me da un chivatazo), existe una amplísima diversidad en el dominio Eucariota. Si bien probablemente nos vengan a la cabeza sólo tres grupos de Eucariotas (hongos, plantas y animales), la mayoría se encuentra en un cuarto (y falso) grupo: los protistas. Digo falso, porque el término protista incluye a cualquier cosa que no sea ni hongo, ni planta, ni animal, independientemente de su posición filogenética. Así pues ¿cuáles son los verdaderos grupos de eucariotas?

CHROMISTA

CHROMISTALlamados también heterocontos por poseer dos flagelos diferentes, uno liso y otro barbado. Hay cerca de 10.500 especies dentro de este clado, entre las que se incluyen las diatomeas, las algas doradas, los pseudohongos y las algas pardas.

Las diatomeas son organismos unicelulares con dos “caparazones” de silicio. Son grandes productores de ecosistemas acuáticos.

Las algas pardas son de los pocos protistas que poseen tejidos verdaderos.

Los pseudohongos son organismos muy interesantes, que poseen ciclos vitales sumamente complejos. Son principalmente parásitos. A destacar Plasmopara viticola causante del mildiu que ataca a la vid.

Las algas doradas (crisófitos) son unicelulares, típicas de agua dulce. No todas son fotoautotrofas (no todas hacen la fotosíntesis, con lo cual el nombre de alga les queda demasiado grande).

ALVEOLATA

ALVEOLATAGrupo también muy amplio de “protistas”, caracterizados por poseer vesículas aplanadas bajo la membrana celular. Emparentados con los cromistas, por lo que se les suele agrupar en el grupo Chromalveolata. A los alveolados pertenece el (me gusta pensar) archiconocido paramecio, un ciliado.

Los ciliados son un grupo muy particular de alveolados. Son unicelulares y tienen la membrana recubierta de cilios excepto en dos zonas (citostoma y citoprocto). Por uno “comen” y por el otro “excretan”.

Los dinoflagelados son también unicelulares, pero están recubiertos por placas de celulosas formando una armadura. Ésta tiene dos surcos, por los que pasan dos flagelos distintos (uno horizontal y otro vertical). Son acuáticos y fotosintéticos. Utilizan los flagelos para nadar hacia arriba durante la mañana, y para descender luego a las profundidades por la noche.

Los apicomplejos son parásitos de animales. Tres de ellos (Plasmodium vivax, Plasmodium ovale y Plasmodium malariae) son responsables de la muerte de entre 700.000 y 2.7 millones de personas al año. Ayudándose de mosquitos del género Anopheles producen la malaria.

EXCAVATA

EXCAVATAGrupo de organismos unicelulares. Muchos de ellos parásitos, algunos incluso sin mitocondrias.

RHIZARIA

RHIZARIAOrganismos principalmente ameboides, con prolongaciones citoplasmáticas largas y finas. Muchos tienen teca.

AMOEBOZOA

AMOEBOZOAGrupo al que pertenecen las amebas (cómo no) y los hongos viscosos.

Las amebas son eucariotas plasmoidales que se mueven emitiendo pseudopodos del tipo lobopodios. Encontramos aquí a otra estrella: Amoeba proteus.

Los hongos viscosos, mohos mucilaginosos o, llamados correctamente, Mixomicetos, son protistas muy peculiares. Tienen una etapa de su ciclo vital en la que son amebas unicelulares. Éstas pueden ser de dos tipos: mixamebas (sin flagelos), si hay poca agua; o mixoflagelados (con flagelos), si hay más agua. Eventualmente, dos mixoflagelados o dos mixamebas se enamorarán, se fusionarán y empezarán a multiplicar sus núcleos, formándose así una masa celular enorme multinucleada. Ésta podrá formar esporas, volviendo al inicio del ciclo.

ARCHAEPLASTIDIA

ARCHAEPLASTIDIAGrupo muy interesante, formado por los descendientes directos de una célula que se tragó a una bacteria fotosintética. A él pertenecen las algas rojas, las algas verdes y sus primos más conocidos: las plantas. Todos los demás eucariotas que hemos visto que eran fotosintéticos se tragaron a una archaeplastidia en algún momento, en un proceso llamado endosimbiosis secundaria.

Filogenia-viridofitas

OPISTHOKONTA

OPISTHOKONTAGrupo caracterizado por descender de un organismo con un flagelo posterior que empuja a la célula a latigazos. A este grupo pertenecemos nosotros, los animales. Pero no somos los únicos.

Los hongos verdaderos pertenecen a los opistocontos, aunque no tienen flagelos. Tienen una pared celular de quitina y glucanos. A este grupo pertenecen los Quitridomicetes, los Zigomicetos (mohos), los Glomeromicetes, los Ascomicetes y los Basidiomicetes.

Los coaoflagelados son los parientes más cercanos de los animales. Mucho más aquí.

CONCLUSIÓN

Después de leer este artículo te habrás dado cuenta de que la mayoría de los grupos eucariotas están fuera del saber popular. Las plantas, los animales y los hongos no son más que un par de ramitas en el árbol que forman los eucariotas. Cabe destacar, que la mayoría de los grupos aquí explicados no son rarezas ni nada por el estilo. Las diatomeas y los dinoflagelados son los principales productores primarios de nuestro planeta. Los hongos tienen un papel importantísimo en la descomposición en los ecosistemas. Las algas pardas son los principales organismos productores de muchos ecosistemas acuáticos. Y la cosa sigue.

Si alguna vez te haces con un microscopio, te recomiendo que cojas una gota de agua sucia de un lago o una charca y la observes: descubrirás que ahí abajo hay otro mundo. Verás paramecios comiendo de trozos de algas y otras partículas, diatomeas tomando el Sol, euglenas dándose paseos sin sentido y vorticellas escondiendo la cabeza cuando notan un paramecio cerca.

Filogenia_Cavalier-Smith_2013

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