Las células rebeldes: Importancia del suicidio celular

Desde la unicelularidad hasta la inmensa complejidad que encontramos hoy en día en los organismos pluricelulares, hubieron de ocurrir muchos cambios. Aparecieron sistemas de regulación y coordinación metabólica, sistemas para controlar el desarrollo… pero uno de estos cambios es particularmente interesante: la muerte celular programada.

Volvox_sp._11Como he comentado en otras entradas, la selección natural puede actuar a distintos niveles: a nivel de genes, a nivel celular y a nivel de organismo. Antes de que existieran organismos pluricelulares, la cosa era simple: aquellas celulas que podían dar más descendencia eran seleccionadas, aumentando la cantidad de células capaces de reproducirse más rápidamente, en detrimento de las menos capaces. No obstante, cuando empezaron a aparecer los primeros agregados celulares (del estilo de Volvox y algunos coanoflagelados actuales), esta simplicidad en el modo de actuar de la evolución dejó de estar tan claro: la capacidad de una célula de reproducirse mucho, con el consiguiente gasto energético que ello supone, no tiene por qué estar necesariamente favorecido por la evolución. El individuo que sobrevive, que muere, que se reproduce, pasa a ser el agregado celular y no la célula: los caracteres seleccionados serán aquellos que aseguren la construcción de un mejor agregado celular, capaz de sobrevivir y de reproducirse más que sus congéneres. Este cambio se acusó mucho más cuando aparecieron los primeros seres pluricelulares de verdad: aquellos con sistemas de regulación y coordinación, con diferentes órganos y tejidos, con células diferentes en cada uno de ellos y con tareas específicas.

Figure 7Así pues, hay algo que está claro: había que pararles los pies a aquellas células que actuaran por su cuenta. La selección natural favorecería a aquellos agregados/seres que tuvieran mecanismos para controlar la proliferación desmedida de sus células constituyentes. Es aquí donde entra en juego lo que conocemos como apoptosis. Existen mecanismos que permiten que, si algo falla durante el ciclo celular (si hay DNA dañado o si se ha copiado mal el genoma, por ejemplo) la misma célula se suicide de una forma silenciosa: mediante una serie de señales se activarán unas proteínas llamadas caspasas, que acabarán literalmente con la célula desde dentro. Ésta ni siquiera se romperá, sino que se dividirá en pequeñas vesículas que más tarde podrán ser eliminadas por células especializadas de nuestro organismo.

La apoptosis es un proceso importante en la morfogénesis durante el desarrollo embrionario (los dedos de los tetrápodos se forman gracias a la muerte de unas células que los unen cual patas de pato), pero también lo es en lo que he comentado antes: es un mecanismo que evita que las células se vuelvan locas y proliferen sin control. Nada más oír esto, ya debería estar la palabra cáncer zumbando en nuestros oídos. Y es que la apoptosis es un mecanismo esencial en los procesos que tratan de evitar la formación de cánceres.

Esta última frase es importante. El cáncer no es simplemente un error como lo pueden ser otro tipo de enfermedades. Si bien el cáncer surge por mutaciones en ciertos tipos celulares que los llevan a proliferar sin medida, la enfermedad se mantiene por los motivos expuestos más arriba. Existe un tira y afloja entre las células de nuestro organismo y el organismo en sí mismo, siendo el cáncer la consecuencia de que uno de ambos contrincantes (un grupo de células) ha resultado victorioso. Una vez que las células se desconectan de esos mecanismos de control que el organismo intenta imponerles, la proliferación de las células cancerosas es resultado de la acción de la selección natural, favoreciendo la proliferación de aquellos individuos (ahora células y no organismos), capaces de reproducirse más.

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